A incrível ascensão e queda (e ascensão) do pino da asa aérea

Como um mini brinde ilustra a história do setor aéreo em geral.

Quando criança, eu adorava vasculhar o fundo da gaveta de meias do meu pai, onde, entre as moedas e rolos de balas de menta, ele guardava sua coleção de pequenos alfinetes de asa de avião. Durante décadas, estes foram entregues como lembranças aos passageiros crianças, mas meu pai, viajante de negócios (sempre com 10 anos de idade no coração) nunca deixou de pegar um para si. Achei sua coleção de alfinetes atraente na época, e hoje eles ainda me fascinam. De muitas maneiras, os pinos das asas têm sido um cata-vento da indústria aérea, mostrando em que direção os ventos da mudança estão soprando.

Os aficionados muitas vezes podem recordar seu primeiro alfinete. Tracy Stewart, editora-gerente do Airfarewatchdog (site irmão da SmarterTravels), lembra a marca exata. Foi-me dado pelo meu pai. Ele me deu um broche Delta, e eu achei a coisa mais legal.

Da mesma forma, Cameron Fleming, redator publicitário e criador do site Fly the Branded Skies, relembra sua modesta coleção quando criança. Gostaria de mantê-los em um pote de geléia. Eu tinha talvez 12. Como adulto, ele agora possui 636 alfinetes, que são armazenados em um arquivo industrial e documentados metodicamente em seu site. Fleming está em boa companhia. Atualmente, mais de 1.300 anúncios do eBay estão vendendo asas juniores, variando de um alfinete de plástico da Western Airlines por US$ 2 a um dos anos 1940 da United Airlines por US$ 125.

Os pinos das asas e o voo comercial decolaram em conjunto. Já na década de 1930, as companhias aéreas distribuíam minúsculos alfinetes de asa de avião para seus viajantes mais jovens, geralmente crianças voando pela primeira vez. Naqueles dias, esses folhetos do tipo pisca-pisca eram um grande distintivo de honra; apenas cerca de um por cento dos americanos na década de 1930 havia embarcado em um voo comercial, e muito poucos eram crianças. O Conselho de Aeronáutica Civil sempre teve a palavra final em quanto as companhias aéreas poderiam definir os preços dos assentos, diz Stewart, e você não viu muitas tarifas com desconto ou mesmo tarifas para jovens.

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Naquela época, as viagens aéreas e as lembranças que as acompanhavam teriam sido bastante exóticas. Ter aquele alfinete de pilotos juniores da Pan American no playground seria uma grande coisa, diz Fleming. Em termos de direito de se gabar, seria como se você fosse à lua.

Essas asas tornaram-se lembranças preciosas para crianças, como cartões de beisebol ou bolinhas de gude, e promoveram anexos semelhantes. Alguns pinos foram marcados como piloto, tripulação ou aeromoça, permitindo que as crianças encenassem e recriassem seus voos durante a brincadeira. Naquela época, muitas companhias aéreas distribuíam broches de pilotos para meninos e de aeromoças para meninas, provando que mesmo 30.000 pés no ar, ainda há um teto de vidro.

A produção dessas asas júnior ou asas infantis continuou ao longo das décadas e atingiu o pico na década de 1980. Esses anos também foram um período de expansão para as viagens aéreas; impulsionado pela desregulamentação do setor em 1978, o número de passageiros dobrou para 1 bilhão na década de 1975 a 1985. Finalmente, as companhias aéreas conseguiram estabelecer suas próprias tarifas e poderiam ser mais competitivas, diz Stewart. E com o aumento da concorrência veio o impulso para que as companhias aéreas se diferenciassem. É neste momento que você começa a ver as companhias aéreas dando muitos brindes como pinos de asa.

Fleming também observa que os alfinetes de asa eram uma maneira de as marcas novas no mercado se legitimarem, agindo essencialmente como cartões de visita vestíveis. Era um símbolo de marketing que a companhia aérea estava aberta para negócios. Uma vez que tinha as asas que podia dar às crianças, tinha chegado. Também ajudou o fato de que as novas versões de plástico mais baratas desses pinos causaram um impacto significativamente menor no resultado final do que as de metal mais caras. No auge, 73 companhias aéreas estavam distribuindo asas para sua clientela mais jovem.

Claro, estes eram apenas parte de uma frota de itens de marca de companhias aéreas que incluíam cartas de baralho, caixas de fósforos e chaveiros. Mas os pins infantis eram singulares porque visavam a próxima geração de viajantes, o que os colocava em uma zona cinzenta ética. Um relatório de 1978 da Federal Trade Commission, no mesmo ano da desregulamentação das companhias aéreas, confirmou que crianças menores de 8 anos não conseguiam diferenciar entre um anúncio e uma mensagem pessoal. Isso significava que as crianças viam os alfinetes como brinquedos oferecidos a elas, não diferente de um falso distintivo de xerife ou anel decodificador secreto. Como tal, os alfinetes fomentavam uma nostalgia tão poderosa quanto qualquer outro brinquedo de infância, mas específica para uma companhia aérea. Isso não era diferente dos brinquedos de marca do McDonalds Happy Meals, que começou em 1979. Essa combinação recebeu críticas por usar personagens da Disney, Beanie Babies e similares para atrair as crianças para um relacionamento ao longo da vida com alimentos não saudáveis.

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Fleming, no entanto, não vê os pinos como um ato nefasto por parte das companhias aéreas para fisgar a próxima geração. Acho que dependendo de onde você estava em seu desenvolvimento, isso pode significar muito para você quando criança, e alguns desses sentimentos residuais continuariam na idade adulta. Mas, no final das contas, ele vê os pinos como uma desculpa para brincar em um espaço menos divertido. Stewart também acha que é apenas uma maneira de deixar as crianças à vontade e compara os pinos de asa a um pirulito grátis no banco. Para as crianças, é um ato que ajuda a suavizar uma necessidade adulta e chata, diz ele.

Onde quer que eles caiam em um espectro moral, os pinos das asas caíram desde seu apogeu na década de 1980. O início dos anos 2000 foi um ponto baixo para os pinos; apenas cerca de quatro companhias aéreas continuaram a distribuí-los. Mais uma vez, os pinos refletiram a maior turbulência no mercado. Em 2000, a indústria estava lidando com uma economia ruim, nove companhias aéreas faliram e então o 11 de setembro aconteceu e tudo foi por água abaixo, diz Stewart. Depois disso, você começa a ver operadoras de orçamento de sucesso surgindo. As transportadoras legadas foram forçadas a imitar o modelo usado pelas transportadoras de baixo custo para sobreviver.

A ascensão das compras de voos on-line e as ferramentas fáceis de comparação de preços levaram a uma corrida aos preços mais baixos. Com cada vez mais transparência de preços, as companhias aéreas não podiam confiar em conexões emocionais forjadas por asas infantis e outras parafernálias para ajudar a vender passagens. Nem poderiam justificar o aumento do preço para absorver o custo desses itens de marca, quando mesmo uma diferença de US$ 10 poderia enviar os viajantes para a próxima companhia aérea nos resultados da pesquisa.

O auge dos pinos de asa estava oficialmente acabado.

Ou foi? Na década de 2010, as companhias aéreas voltaram a aumentar sua lucratividade, e o pino da asa começou a fazer algumas reaparecimentos cintilantes. Delta os tem. Unidos os tem. A American os tem, diz Fleming, listando os pinos das asas que podem estar circulando atualmente em algum lugar acima de nossas cabeças. A Delta, lembra Fleming, trouxe seus pins de volta com muito alarde. Eles estão tão fortemente associados à era de ouro das viagens aéreas que trazê-los de volta realmente envia um forte sinal de saúde da empresa, explica ele.

Surpreendentemente, nestes últimos anos, pinos surgiram do lado de fora das paredes da fuselagem. Em um voo de volta de Londres, me deparei com uma visão familiar: o pino da asa. Desta vez, estava sendo entregue no terminal do aeroporto por um representante da Virgin Atlantic ao lado de uma parede de selfie. O broche, em um cartão rosa millennial, declarava: Você é um flyer do futuro e veio com um cartão postal instruindo os viajantes a tirar uma foto e postá-la com a hashtag #VirginFutureFlyers.

De certa forma, isso é um retorno à forma para o pino da asa. O interessante deles é que são um convite para participar da marca, diz Fleming. A ideia de que você pode, em algum nível básico, fazer parte da equipe é empolgante. Assim como no passado, esses novos pinos de asa estão incentivando a interação, a brincadeira e a participação em uma equipe, embora agora tudo isso ocorra em um mundo virtual.

Não é de surpreender que, em nossa última década, os pinos das asas tenham deixado a atual melancolia da cabine do avião e escorregado pela rampa de fuga das mídias sociais. No passado, Stewart brinca, você tinha um assento enorme e pesado, como um La-Z-Boy, e a comissária de bordo estaria, digamos, esculpindo um presunto ao seu lado. Agora ele diz, a realidade é que você está preso em um avião com muito pouco espaço para as pernas. Em outras palavras, no assento do meio da economia, todas as asas estão cortadas. Mas online, a fantasia de voar para o pôr do sol ainda vive. E é nessa pista que os alfinetes das companhias aéreas podem decolar novamente.

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As companhias aéreas dão asas para crianças

São pequenos toques como esses que tornam o voo americano ótimo para todas as idades. Hoje comissários e pilotos começaram a distribuir asas de crianças em voos em todo o sistema. As asas estão disponíveis para retirada em todas as bases de tripulação domésticas até que sejam provisionadas nos kits de serviço de comissários de bordo no final deste verão.

Os pilotos dão pinos de asa para crianças

pinos de asa para crianças

A maioria das companhias aéreas cortou comida e lanches gratuitos para adultos e crianças, mas muitas ainda oferecem pequenos broches de asa para comemorar seu voo.

Delta ainda dá asas

Perguntei à American, Delta e United sobre as comodidades que eles armazenam em aviões e aprendi que os pinos de asa ainda são uma coisa. Pilotos e comissários de bordo da Delta “podem optar por distribuir “pins de asa” e cartões de frota (folhas informativas com detalhes sobre a aeronave) aos clientes.

Como os comissários de bordo obtêm suas asas

Após sete semanas de treinamento intenso – muitas vezes abrangendo mais de 10 horas por dia, seis dias por semana – os mais novos comissários de bordo da Delta foram presenteados com suas asas na sexta-feira durante uma cerimônia de formatura.